La integración económica regional como objetivo estratégico a fin de evitar la dependencia como obstáculo al crecimiento y desarrollo de las economías latinoamericanas fue concebida por la CEPAL, en los años 50.

Tras una serie de negociaciones se instituyó la ALALC - Asociación Latinoamericana de Libre Comercio, por el Tratado de Montevideo, que se firmó en 1960 por Argentina, Brasil, México, Paraguay, Perú y Uruguay. Colombia y Ecuador depositaron sus instrumentos de adhesión durante el segundo semestre de ese mismo año, de tal manera que al fines de 1961 el Tratado ya comprendía casi la totalidad del área sudamericana a excepción de Venezuela y las Guayanas. El Tratado de la ALALC señalo como metas esenciales la eliminación de todos los recargos a las importaciones dentro de un periodo no superior a los 12 años, contados a partir de 1960. Ese excesivo optimismo produjo un estancamiento en el progreso de las negociaciones e inviabilizó los esfuerzos de integración. Este y otros factores condujeron a la resolución de poner en marcha el mecanismo de su reestructura y a la decisión de los Estados miembros de rectificar un nuevo tratado, o que dio origen a la ALADI - Asociación Latinoamericana de Integración, que reemplazo a la ALALC.

La ALADI creada por el Tratado de Montevideo, en 1980, introdujo profundos cambios en la orientación del proceso y en la concepción de su operación. El programa de liberación comercial multilateral y sus mecanismos auxiliares fueron sustituidos por una área de preferencias económicas integrada por un conjunto de mecanismos que comprende una preferencia arancelaria regional, acuerdos de alcance regional y acuerdos de alcance parcial, estableciendo de manera gradual y progresiva un mercado común latinoamericano.

En relación a la ALALC, la ALADI aparece como una institución más abierta y posibilita, además, la participación de países no miembros en acciones parciales con los países miembros. Argentina y Brasil comenzaron su acercamiento bilateral a partir de los años 70 y lo profundizaron con la Declaración de Iguazú firmada en 1985. El 1986 el Uruguay adherió al proceso de integración y se instituyó el Programa de Integración y Cooperación Económica (PICE), con el objetivo de propiciar a los países miembros un espacio económico común y la eliminación de las trabas arancelarias al flujo de bienes y servicios.

En 1988 los Gobiernos de Argentina y Brasil firmaron el Tratado de Integración, Cooperación y Desarrollo, a fin de consolidar la integración y la cooperación económica entre ambos países, confiriendo un carácter político al programa que se estaba desarrollando desde 1986. El tratado fue suscrito por el Congreso de los países en 1989.

En ese periodo fueron suscritos 24 protocolos sobre los más diferentes temas:

PROTOCOLO Nº 1 - Bienes de capital (Buenos Aires, 29/07/86) ; PROTOCOLO Nº 2 - Trigo (Río de Janeiro, 17/09/1986) ; PROTOCOLO Nº3 - Complementación de abastecimiento alimentario (Buenos Aires, 29/07/1986) ; PROTOCOLO Nº 4 - Expansión del comercio (Buenos Aires, 29/07/1986) ;PROTOCOLO Nº 5 - Empresas binacionales (Buenos Aires, 29/07/1986) ; PROTOCOLO Nº 6 - Asuntos financieros (Buenos Aires, 29/07/1986); PROTOCOLO Nº 7 - Fondo de inversiones (Buenos Aires, 29/07/1986);PROTOCOLO Nº 8 - Acuerdo de cooperación energética (Buenos Aires, 29/07/1986); PROTOCOLO Nº 9 - Biotecnologia (Buenos Aires, 29/07/1986); PROTOCOLO Nº 10 - Estudios económicos (Buenos Aires, 29/07/1986); PROTOCOLO Nº 11 - Energía nuclear (Buenos Aires, 29/07/1986); PROTOCOLO Nº 12 - Cooperación aeronáutica (Buenos Aires, 29/07/1986); PROTOCOLO Nº 13 - Siderurgia (Brasilia, 10/12/1986); PROTOCOLO Nº 14 - Transporte terrestre (Brasilia, 10/12/1986); PROTOCOLO Nº 15 - Transporte marítimo (Brasilia, 10/12/1986); PROTOCOLO Nº 16 - Comunicaciones (Brasilia, 10/12/1986); PROTOCOLO Nº 17 - Cooperación nuclear (Brasilia, 10/12/1986); PROTOCOLO Nº 18 - Cultura (Buenos Aires, 15/07/1987); PROTOCOLO Nº 19 - Administración pública ( Viedma, 17/07/1987); PROTOCOLO Nº 20 - Moneda (Viedma, 17/07/1987); PROTOCOLO Nº 21 - Vehículos automotores (Brasilia, 07/04/1988); PROTOCOLO Nº 22 - Industria de la alimentación (Brasilia, 07/04/1988); PROTOCOLO Nº 23 - Fronteras (Buenos Aires, 29/11/1988); PROTOCOLO Nº 24 - Planeamiento económico y social Buenos Aires, 29/11/1988)

Eses acuerdos fueron absorbidos en el Acuerdo de Complementación Económica Nº 14, firmado en diciembre de 1990, en el ámbito de la ALADI, y constituyó la base para la implementación del MERCOSUR.

En 6 de julio de 1990 los presidentes de Argentina y Brasil confirmaron la política de integración en marcha mediante el Acta de Buenos Aires (que fijó el 31 de diciembre de 1994 como fecha para la puesta en marcha del mercado común entre Brasil y Argentina) y aceleraron mediante la sistematización de los acuerdos preexistentes y el adelanto de cinco años en el cronograma, a través del Acuerdo de Complementación Económica, también de 1990.

Sobre la base de esta serie de acuerdos los presidentes de Argentina, Brasil, Paraguay y Uruguay suscribieron el 26 de marzo de 1991 el Tratado de Asunción, que fue el acta fundacional del MERCOSUR, que se ratificó en 16 de diciembre de 1994 por el Protocolo de Ouro Preto.

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