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Células gliais humanas disparam convulsões

As tempestades elétricas do cérebro podem envolver concentração de cálcio

Stephen Waxman e Hank Morgan / Photo researches, inc.
LEGENDA: Cientistas acreditavam que células gliais, que são pelo menos tão numerosas quanto neurônios no cérebro, eram células passivas de apoio; o termo “glia” vem da palavra grega para “cola”. Pesquisas da última década revelaram que essas células, e também neurônios, são participantes ativos da cognição.
Por Melinda Wenner Moyer

Ataques epiléticos ocorrem quando neurônios disparam juntos de maneira incontrolável. Mas o que faz as células entrarem em curto circuito? Em janeiro, cientistas descobriram uma resposta inesperada. Quando células gliais no córtex de moscas da fruta não conseguem controlar seus níveis de cálcio adequadamente, eles deixam neurônios vizinhos vulneráveis a convulsões.

Pesquisadores do Instituto de Tecnologia de Massachusetts identificaram uma mutação genética que faz moscas da fruta entrarem em convulsão quando são expostas a calor ou vibrações.

Enquanto estudavam a mutação, os cientistas descobriram que ela afeta um gene chamado de zydeco, que controla a troca de cálcio entre células gliais – algo surpreendente, considerando que a maior parte da pesquisia sobre convulsões se concentrou em neurônios porque são eles que disparam impulsos elétricos, enquanto a maioria das células gliais não o faz.

“Isso nos deixou muito confusos inicialmente”, explica Jan Melom, principal autora do estudo e aluna de pós-graduação do MIT.

A mutação identificada no estudo evita que minúsculas flutuações de cálcio ocorram nas células gliais, que Melom acredita resultar em um acúmulo de cálcio no interior das células.

O estresse, como o calor, normalmente aumenta ainda mais os níveis de cálcio, então a combinação poderia disparar “algum tipo de reação glial que se transforma em convulsão”, declara ela.

Uma grande pergunta é como as células gliais se comunicam com neurônios, fazendo com que fiquem super-estimulados. Como uma versão do zydeco existe em mamíferos, a resposta poderia ajudar a explicar a gênese de ataques epiléticos em humanos.

Características das  células gliais As células gliais têm muitos papeis importantes no cérebro, incluindo regular o desenvolvimento e função de sinapses, Promover a sobrevivência e proteção dos neurônios após ferimentos, auxiliar o aprendizado e a memória, ajudar no controle do fluxo sanguíneo e regular o humor.

As células gliais também participam de uma gama de doenças e transtornos, como epilepsia; deterioração dos vasos sanguíneos; depressão; esclerose múltipla e doença de Alzheimer;