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Pesquisadores descrevem novo mamífero carnívoro

A descoberta evidencia nosso desconhecimento sobre a diversidade biológica

Com suas orelhas redondas, macias, nariz rosa e olhos grandes, castanhos, o olinguito é um típico ursinho de pelúcia, a única nova espécie de carnívoro descoberto no ocidente em 35 anos.

Em casa, nas florestas de nuvens úmidas que revestem as encostas dos Andes na Colômbia e no Equador, a olinguito recentemente descrito (Bassaricyon neblina) pertence ao gênero Bassaricyon de pequenos mamíferos noturnos nativos da América do Sul e Central. Popularmente e conhecido como olingos, o primeiro da espécie foi descoberto há pouco mais de um século. Eles têm sido pouco estudados desde então. Suas muitas semelhanças com o Jupará (ver http://goo.gl/KczzJs0), outro morador da floresta o pouco maior confundiram os registros das aparições do olinguito na natureza. A taxonomia do género de olingos também têm sido mais negligenciada que de qualquer outro mamífero carnívoros no mundo.

Assim, uma equipe do Museu Nacional Smithsonian de História Natural, liderada pelo curador de mamíferos, Kristofer Helgen, pretende concluir a primeira revisão abrangente da taxonomia olingo com base em uma enorme variedade de espécimes de museu, a análise anatômica e genética, observações de campo e modelagem de distribuição geográfica.

Em artigo publicado hoje (15 de agosto de 2013) na ZooKeys (http://goo.gl/QjuVDN), os pesquisadores declaram que o gênero tem apenas quatro espécies em vez de cinco, e que descobriram exemplares negligenciados da espécie em museus, sem a devida classificação.

Pesando menos de um quilo, o olinguito não é apenas o menor de seu gênero, é o menor membro da família Procyonidae, que inclui guaxinins, quatis, juparás etc..

 A espécie de olinguito cresce até 40 cm de comprimento, não incluindo a cauda típica, que se estende até 42 cm. Descrito por Helgen e sua equipe como "de luxo", o revestimento do olinguito é denso e longo, com tons ricos, dourado e marrom-avermelhada mesclada em preto ou cinzento muito escuro nas bordas. O luxo incomparável de sua pelagem, além de diferenças em seus dentes e do crânio, foram os primeiros sinais de que o animal deve ser colocado em uma nova espécie. Sua distribuição ocorre entre 1.500 e 2.750 metros acima do nível do mar ao longo dos região central e ocidental dos Andes, de longe a maior elevação em que um olingo foi encontrado. É provável que este isolamento tenha permitido que a espécie tenha se mantido bastante distinta de seus primos de terras baixas.

Depois de esclarecer o suficiente da taxonomia do olingo, Helgen e sua equipe passaram um tempo em Equador em 2006 para observar o novo olinguito na natureza. Eles observaram que o animal é estritamente noturnos e passa a maior parte de seu tempo na copa das árvores só descendo para o chão da floresta ocasionalmente para comer frutas como goiaba, e só pode ter um bebê de cada vez.

Naquele ano, eles também foram capazes de resolver um mistério de 30 anos mistério da "Ringerl", um olingo fêmea que passou a vida inteira sendo transferida de zoológico para zoológico durante a década de 1970, porque ela não se acasalava com qualquer dos outros olingos. Acontece Ringerl foi o primeiro olinguito já encontrado, e era o único em cativeiro na época.

"A descoberta do olinguito nos mostra que o mundo ainda não está completamente explorado, seus segredos mais básicas ainda não foram revelados", diz Helgen. "Se novos carnívoros ainda podem ser encontrados, que outras surpresas nos aguardam? Então, muitas espécies do mundo ainda não são conhecidas pela ciência. Documentá-los é o primeiro passo para a compreensão de toda a riqueza e diversidade da vida na Terra."

Meu livro, tits Zombie, peixe astronauta e outros animais estranhos, já está disponível nos EUA, no Amazon.

Becky Crew, jornalista de ciência baseada em Sydney, ganhadora do prêmio blogger e ex-editora online da revista COSMOS. Ela é a autora de "Tits Zombie, Peixe Astronauta e outros animais estranhos" (NewSouth Press). Siga no Twitter @ BecCrew.