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“Mapas” cerebrais ajudam na orientação espacial

Descobertos neurônios cuja atividade mostra em que direção fica o ponto final de um movimento

janeiro de 2011
© debi bishop/istockphoto
As pessoas se orientam com a ajuda de esquemas cognitivos, nos quais células neurais específicas são responsáveis pelo reconhecimento de locais e distâncias. Recentemente, pesquisadores da Universidade da Pensilvânia, em Filadélfia descobriram pela primeira vez neurônios cuja atividade mostra em que direção fica o ponto final de um movimento.


O neurocientista Joshua Jacobs e seus colegas trabalharam com pacientes epiléticos, implantando-lhes finos eletrodos no cérebro para obter um diagnóstico mais exato do foco epilético. Assim, os neurologistas puderam registrar os sinais de cada célula no córtex e no hipocampo, uma região que tem, entre outras funções, participar da memória espacial. Durante os testes, os voluntários dirigiram um táxi virtual até locais estipulados em um percurso circular no monitor do computador. Quanto mais a pessoa tinha de virar para a direita para olhar para a direção planejada, mais certas células corticais se agitavam. Outros neurônios, por sua vez, se fortaleciam quando o movimento era para a esquerda.


Experimentos com ratos confirmaram a existência de outros tipos de células de navegação cujos sinais indicam, por exemplo, a distância a ser percorrida até certo local. Neurônios do hipocampo, porém, reagem apenas quando nos encontramos em determinado lugar. Segundo Jacobs, os novos resultados indicam que o córtex processa as informações espaciais em um nível mais abstrato, enquanto o hipocampo as associa a espaços concretos.