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A palavra e as percepções do mundo

junho de 2008
A linguagem verbal pode influenciar nossa percepção do mundo? Essa pergunta intriga muitos cientistas desde que o lingüista americano Benjamin Whorf defendeu a idéia no livro Linguagem, pensamento e realidade, de 1956. A hipótese de Whorf, como ficou conhecida, ganhou a simpatia dos antropólogos, principalmente com os estudos sobre um povo indígena da Amazônia, os pirahãs, cujos hábitos são extremamente influenciados pelo fato de seu sistema numérico ir até o número dois.

No campo das neurociências, entretanto, as evidências sobre a modulação da percepção por meio da linguagem sempre foram escassas. Por isso, um estudo feito na Universidade de Hong Kong e publicado na revista PNAS reanimou discussão. Usando técnicas de neuroimageamento, os autores demonstraram que áreas cerebrais associadas à linguagem participam do circuito neural ativado por decisões baseadas em percepção visual.

Os voluntários do experimento tinham de apertar um botão quando vissem dois quadrados da mesma cor. Algumas dessas figuras estavam preenchidas com cores de nome simples (como amarelo) e outras, com o nome composto (como verde-claro). Na primeira situação, as imagens mostraram ativação de áreas envolvidas no processamento visual. Já na segunda, regiões associadas à linguagem entraram em atividade.