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Eletricidade ajuda paciente com dano cerebral a se comunicar

Eletrodos colocados no couro cabeludo disparam uma suave corrente elétrica e estimulam o tecido cerebral, o que aumenta o nível de consciência

agosto de 2014
GST/Shutterstock
Alterações na consciência provocadas por danos cerebrais são frustrantes e misteriosas. Em alguns casos, pacientes em coma, em estado vegetativo ou com um mínimo de consciência se recuperam espontaneamente em diferentes graus, mas na maioria das vezes os médicos podem fazer pouco para ajudar. Recentemente, porém, um rigoroso estudo do Centro Hospitalar da Universidade de Liège, na Bélgica, descobriu que um tratamento simples, chamado estimulação transcraniana por corrente contínua (ETCC), pode aumentar temporariamente a consciência.

O procedimento é feito por meio de eletrodos colocados no couro cabeludo, que disparam uma suave corrente elétrica para estimular o tecido cerebral subjacente. A equipe liderada pelo neurologista Steven Laureys aplicou a técnica em alguns pacientes, por 20 minutos, especificamente no córtex pré-frontal, uma área envolvida na atenção e memória de trabalho. Alguns, entretanto, receberam ETCC, enquanto outros passaram por um processo simulado, em que o aparelho é ligado, mas não há disparo de corrente elétrica. Depois disso, médicos que não sabiam se o participante havia de fato recebido o tratamento, mediram os efeitos do procedimento sobre a consciência.

A estimulação pode ter provocado melhora em duas pessoas em estado vegetativo (que não apresentam nenhuma comunicação ou comportamento intencional). Porém, os pesquisadores não observaram nenhuma evidência estatisticamente relevante. No entanto, 13 dos 30 pacientes em estado de mínima consciência (definida por momentos ocasionais de baixo nível de consciência) mostraram ganhos mensuráveis em suas respostas a perguntas e estímulos sensoriais. Alguns tinham sofrido uma lesão recentemente, outros permaneciam nessa condição havia meses.

Os ganhos permaneceram por apenas alguns minutos, mas os pesquisadores estão animados com os resultados. O aparelho ETCC é barato, fácil de usar, seguro e não provoca efeitos colaterais. O próximo passo agora é tentar modificar a técnica para estimular uma recuperação mais duradoura. Ainda que os efeitos sejam temporários, desencadear um breve período de consciência pode ser de valor inestimável, pois permite que pacientes se comuniquem de forma significativa com seus entes queridos, mesmo que por alguns minutos.

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