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Novo mundo "Muito, muito doido" é o objeto do Sistema Solar mais distante conhecido

Determinar a órbita do objeto pode revelar uma pista crucial na busca por planetas não descobertos

Caltech / R. Ferido (IPAC)
Interpretação de artista de planeta hipotético não descoberto muito além de Plutão. O objeto recém-descoberto “Muito, muito doido” é o corpo conhecido mais distante que orbita o Sol e pode, eventualmente, ajudar a descobrir novos mundos adicionais nos confins do Sistema Solar.

Há um novo recordista para a categoria de “objeto conhecido mais distante a orbitar o Sol” - um mundo gelado apelidado de "Muito, muito doido". A descoberta é preliminar, mas os pesquisadores agora estão realizando observações de acompanhamento para determinar a distância exata do objeto e os detalhes de sua órbita. Como muitos de seus irmãos distantes nos sertões escuros do Sol, eventualmente Muito, muito doido poderia fornecer aos astrônomos novos insights vitais sobre a fronteira externa do nosso Sistema Solar.

Nos últimos seis anos, os astrônomos Scott Sheppard, da Instituição Carnegie para a Ciência e Chad Trujillo, da Universidade do Norte do Arizona, têm sondado os céus na mais profunda pesquisa já realizada por corpos do sistema solar. Eles estão em busca do Planeta X, um pequeno planeta anão muito além de Plutão, cuja existência propuseram em 2014. Até agora, essa busca rendeu 62 objetos distantes, que representam cerca de 80% de todos os conhecidos além de 60 unidades astronômicas. (Uma UA é igual à distância entre a Terra e o Sol e a distância média de Plutão é de 40 UA.) No ano passado, a dupla fez manchetes com não uma, mas duas grandes descobertas: o planeta anão 2015 TG387, apelidado de Goblin, e 2018 VG18, apelidado de "Muito doido". O domínio da dupla na corrida para encontrar habitantes cada vez mais distantes do Sistema Solar é em grande parte devido à sua dedicação - eles passam muito tempo nos telescópios, fazendo observações pelo menos a cada dois meses.

Muito, muito doido é o mais novo resultado de sua busca única. Enquanto nevava durante uma no final do mês passado, Sheppard decidiu rever alguns dos dois terabytes de dados que ele e Trujillo haviam capturado no ano passado durante as observações no telescópio Subaru, no Havaí. Em duas imagens do céu tiradas com um dia de intervalo, em janeiro de 2018, ele viu um objeto vago e indistinto - sua mudança de posição era um sinal de que não era uma estrela de fundo, mas sim um objeto recém descoberto numa órbita distante em torno do Sol. "É praticamente indetectável", observa Sheppard.

As medições preliminares dos astrônomos, Sheppard diz, sugerem que Muito, muito doido está entre 130 e 150 UA do Sol, mais provavelmente em torno de 140 UA. Ele estima que este membro mais novo conhecido do Sistema Solar tem cerca de 400 quilômetros de diâmetro, cerca de metade do tamanho do planeta anão Ceres. Mas essa estimativa é baseada no brilho de Muito, muito doido, que depende da sua refletividade - uma propriedade do corpo que ainda é desconhecida. "Pode ser tão escuro quanto carvão ou tão brilhante quanto a neve", diz ele, com ambos os casos gerando estimativas de tamanho substancialmente diferentes.

Sheppard esteve no Chile na semana passada, vasculhando o céu como parte de sua pesquisa. Levará algum tempo para analisar os novos dados para sinais de Muito, muito doido, mas uma nova detecção forneceria mais um ponto de dados para firmar a rota ainda nebulosa do objeto em torno do Sol. Idealmente, uma última medição de acompanhamento no próximo mês poderia render uma determinação final de sua órbita.

Quando a órbita de Muito, muito doido for encontrada, a diversão pode realmente começar. O termo geral dos astrônomos para os corpos gelados além de Netuno é "objetos transnetunianos", que vêm em várias formas. Alguns circulam o Sol logo depois do alcance gravitacional dos planetas gigantes, outros estão espalhados mais longe em órbitas que nunca os levam mais perto do Sol do que a cúspide da influência de Netuno, fazendo-os parecerem “desapegados” do resto do Sistema Solar que está mais perto. Conhecer uma órbita “liga-se ao fato de podermos dizer algo interessante sobre a população de objetos transnetunianos a que pertence”, diz Michele Bannister, astrônoma da Queen`s University em Belfast que não estava envolvida com o trabalho de Sheppard e Trujillo, mas também busca novos objetos em órbita. os remansos solares.

Se, em 140 AUs, Muito, muito doido estiver no seu periélio - sua aproximação mais próxima do Sol - isso seria “incrivelmente interessante”, diz Konstantin Batygin, um astrônomo do Instituto de Tecnologia da Califórnia que não esteve envolvido na pesquisa. Em 2016, baseado em parte nas especulações de Sheppard e Trujillo de 2014 sobre “Planeta X”, Batygin e seu colega do Caltech, o astrônomo Mike Brown, anunciaram sua própria busca por um objeto similar, que eles preferem chamar de “Planeta Nove”. Qualquer que seja o nome, ambas as equipes - assim como muitos outros astrônomos - têm caçado para este mundo indescritível desde então.

Um periélio de cerca de 140 UA exigiria algo de peso - algo como o Planeta X ou o Planeta Nove - que de algum modo tirou Muito, muito doido do peso da gravidade de Netuno. “Se esse é o caso, eles contam uma história extremamente importante sobre o Planeta Nove”, diz Batygin. E há, a priori, uma boa razão para suspeitar que o periélio de Muito, muito doido é assim: a maioria dos objetos nas partes mais distantes do Sistema Solar externo é descoberta perto de sua aproximação, simplesmente porque é quando eles refletem a maior parte da luz do Sol e são mais fáceis de detectar . Mas o caso de Muito, muito doido pode não ser tão simples, diz Batygin, porque a pesquisa de Sheppard e Trujillo está mudando as regras do jogo. "Os tipos de observações que Scott e Chad estão fazendo ultrapassam o limite", diz ele. Ao olhar para o céu regularmente por um longo período de tempo com instrumentos de última geração nos maiores telescópios do mundo, o par é sensível a objetos mais distantes e do que a maioria das outras pesquisas poderia ver. Isso significa que há uma chance de que Muito, muito doido esteja em um ponto mais distante em sua órbita, o que, paradoxalmente, o tornaria menos interessante no que diz respeito à busca pelo Planeta X ou pelo Planeta Nove. Se Sheppard e Trujillo não pegaram Muito, muito doido próximo ao periélio, “poderia ser um objeto perfeitamente normal, interagindo muito com a órbita de Netuno” que nunca cruzou caminhos com qualquer planeta supostamente desconhecido espreitando depois de Plutão, diz Bannister.

Muito parecido com Sheppard e Batygin, Bannister também enfatiza que mais tempo e mais dados são inevitavelmente necessários para saber quão significativo Muito, muito longe será. "É muito cedo para discutir quaisquer implicações", diz ela. "Não há implicações para o Sistema Solar externo até que haja uma órbita."

Nola Taylor Redd


 

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